domingo, 21 de diciembre de 2014

Solsticio de invierno: ¿Cuánto dura el día más corto del año?

El invierno comenzará este lunes a las 0.03 horas (en la península y Baleares) en el hemisferio norte, al tiempo que en el hemisferio sur se iniciará el verano. La estación invernal durará 88 días y 23 horas y terminará el 20 de marzo de 2015, cuando llegará la primavera coincidiendo con un eclipse total de Sol que será visible parcialmente en España, según cálculos del Observatorio Astronómico Nacional, perteneciente al Instituto Geográfico Nacional.
El inicio de las estaciones viene dado por aquellos instantes en que la Tierra se encuentra en unas determinadas posiciones en su órbita alrededor del Sol. En el caso del invierno, ocurre en el punto de la eclíptica en el que el astro rey alcanza su posición más austral. El día en que esto sucede, el Sol alcanza su máxima declinación sur (-23º, 27Ž) y durante varios días su altura máxima al mediodía no cambia. Por eso, a esta circunstancia se la llama también solsticio (Sol quieto) de invierno. En este instante, en el hemisferio sur se inicia el verano. [Increíble animación: así gira la Tierra en el soslticio de verano]
El día del solsticio de invierno es el de menor duración del año. Alrededor de esta fecha se encuentran el día en que el Sol sale más tarde y aquél en que se pone más pronto. El inicio del invierno puede darse, a lo sumo, en cuatro fechas distintas del calendario (del 20 al 23 de diciembre). A lo largo del siglo XXI, la estación invernal se iniciará en los días 20 a 22 de diciembre (fecha oficial española), con el inicio más tempranero en 2096 y el más tardío en 2003.
Las variaciones de un año a otro se deben al modo en que encaja la secuencia de años según el calendario (unos bisiestos, otros no) con la duración de cada órbita de la Tierra alrededor del Sol (duración conocida como año trópico). Si llamamos coloquialmente duración del día al tiempo que transcurre entre la salida y la puesta del Sol en un lugar dado, este lunes 22 de diciembre será el día de menor duración. De hecho, en Madrid será de 9 horas y 17 minutos, en comparación con las 15 horas y 3 minutos que duró el día más largo (el pasado 21 de junio).
Hay casi seis horas de diferencia entre el día más corto y el más largo, lo que depende mucho de la latitud del lugar, ya que es nula en el ecuador y extrema (de 24 horas) entre los círculos polares y los polos. Precisamente, es en la Antártida donde algunos días al año alrededor del 21 de diciembre se da el fenómeno del Sol de medianoche, en que el astro es visible por encima del horizonte durante las 24 horas del día.

Acercamiento al Sol

Por otro lado, se podría pensar que el día más corto del año será también el día en que el Sol salga más tarde y se ponga más pronto, pero no es así porque la órbita de la Tierra alrededor del Sol no es circular sino elíptica, y porque el eje del planeta está inclinado en una dirección que nada tiene que ver con el eje de esa elipse. Esto hace también que un reloj solar y nuestros relojes, basados en un Sol ficticio, estén desajustados.
De hecho, el día en que el Sol se pone más pronto es el 8 de diciembre, mientras que el día en que saldrá más tarde será el próximo 4 de enero. Por estas fechas se da también el máximo acercamiento anual entre la Tierra y el Sol, un fenómeno conocido como perihelio.
En esta ocasión, el máximo acercamiento se producirá el próximo 4 de enero, con una distancia de algo más de 147 millones de kilómetros, unos 5 millones de kilómetros menos que en el momento de afelio o de mayor distancia (6 de julio de 2015).
Por otra parte, el próximo 20 de marzo habrá un eclipse total de Sol, que será visible en el norte del océano Atlántico y en las islas Svalbard (en el océano Glaciar Ártico, al norte de Noruega). El eclipse será visible parcialmente en Islandia, Europa, norte de África y norte de Asia. En España podrá verse como eclipse parcial, comenzando desde Canarias para posteriormente atravesar la península y Baleares, de suroeste a noreste.
El inicio de este fenómeno se producirá a las 7.45 horas en el archipiélago canario (horario local) y concluirá a las 11.18 horas (horario peninsular). Los principales fenómenos astronómicos de interés pueden seguirse en fechas cercanas a la luna nueva (22 de diciembre, 20 de enero, 18 de febrero y 20 de marzo), salvo cuando se pretende observar este satélite.

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